Muito sinteticamente, podemos considerar a ilha Terceira constituída por duas partes distintas: a Ocidental, montanhosa, mais alta e com património natural mais importante, ocupando pouco mais de metade da ilha, e a Oriental, mais baixa e plana. As maiores altitudes da parte Ocidental situam-se na Serra de Santa Bárbara, no Pico Alto (808 metros) e na Serra do Morião, havendo várias outras áreas de altitude superior a 400 metros. A parte Oriental é dominada pela Achada – enorme extensão de pastagens de compartimentação ampla e muito regular (cerrados), praticamente plana, com uma altitude média na ordem dos 390 metros – e, a Norte desta, a planície do Ramo Grande, ainda mais extensa, com altitude média um pouco acima dos 200 metros e declives muito suaves nas zonas baixas desde o litoral, ligeiramente acentuados nas maiores altitudes, até à Serra do Cume que a atravessa.

A regular distribuição das chuvas ao longo do ano é um valioso contributo para a permanência de uma forte riqueza vegetativa. Variando a precipitação com a altitude e um pouco com a forma do relevo, mais enérgico a Oeste, assim também variam os tons cromáticos do coberto vegetal da ilha, quer pela fase do desenvolvimento de cada cultura e sua diversidade, quer pela dominância desta ou daquela espécie florística ou de determinadas fitoassociações. Como áreas em que dominam os sistemas agrícolas/ pecuários destacam-se entre as demais:

  • Achada, sem paralelo em todo o Arquipélago, sobretudo pela extensão e uniformidade da sua superfície plana e pelas folhas de cultura de grande dimensão e regularidade no seu conjunto (cerrados e courelas), com predominância de pastagem e sem qualquer povoado;
  • Ramo Grande, vasta encosta de declive muito suave de paisagem diversificada, onde dominam amplas áreas agrícolas intercaladas por algumas pastagens, em pequenas a médias parcelas, algumas matas e matos em locais mais declivosos. É uma zona povoada abaixo dos 200 metros de altitude, incluindo um povoamento linear quase contínuo ou concentrado. A vertente Nordeste da Serra do Cume, revestida por parcelas de pastagem, é amiúde atravessada de cima a baixo por ribeiras de regime torrencial, arborizadas;
  • Contendas, área menos extensa que as anteriores, composta por um mosaico cultural diversificado, de malha apertada, com raras construções dispersas, que apresenta um relevo ondulado ligeiro e declives pouco acentuados;
  • Encosta São Mateus/ Serreta, desde a costa até ao cume da Serra de Santa Bárbara, onde o relevo é suavemente ondulado. Esta área apresenta uma sucessão de freguesias quase contínua, ao longo da estrada regional de circunvalação da ilha, em zona predominantemente agrícola até ao Caminho de Cima, a partir do qual começam a prevalecer os pastos, que se mantêm até ao cimo da Serra. Apresenta algumas manchas de mata de criptoméria em locais mais inclinados, entre os 200 e os 800 metros de altitude, acima dos quais dominam os matos baixos e rasteiros, sem solos geralmente húmidos.

Assumem também valor de destaque na ilha Terceira as áreas de biscoito, geralmente associadas à cultura da vinha ("Verdelho", e não só) em curraletas, delimitadas por muretes de pedra seca recolhida do próprio terreno, para abrigo dos ventos e aumento da temperatura.

Noutras zonas, os terrenos de biscoito foram aproveitados para a exploração de matas de pinheiro, de eucalipto e de outras espécies, para produção de madeira ou lenha; noutros casos, foram explorados matos, para lenha, onde dominam espécies indígenas juntamente com algumas exóticas potencialmente infestantes.

O coberto vegetal, constituído pela vegetação autóctone juntamente com outros tipos de vegetação introduzida, constitui um importante factor de diversificação paisagística da ilha Terceira.

Rui Monteiro e Sílvia Furtado

Fonte: SRAM/ DROTRH (2005). LIVRO DAS PAISAGENS DOS AÇORES
Contributos para a identificação e caracterização das paisagens dos Açores. Ponta Delgada.

Área Total da ilha 400,28 km2 (1)
Comprimento da linha de costa da ilha 127,56 km (1)
Ponto mais alto Serra de Santa Bárbara – 1.021,15 m (1)
Área total dos ilhéus 0,31 km2 (1)
Comprimento da linha de costa dos ilhéus 6,47 km (1)
Altitude máxima dos ilhéus 146,77 m (1)
Número de ilhéus 44 (1)
Densidade populacional (hab/Km2) 114,50 (2)
Áreas Protegidas
Totais 48,86 km2 (terra) (3)
2,10 km2 (mar) (3)
Monumento Natural Regional da Furna do Enxofre 0,07 km2 (3)
Monumento Natural Regional do Algar do Carvão 0,41 km2 (3)
Zona Especial de Conservação da Serra de Santa Bárbara e Pico Alto 47,31 km2 (3)
Zona Especial de Conservação da Costa das Quatro Ribeiras 2,68 km2 (3)
Zona de Protecção Especial do Ilhéu das Cabras 0,28 km2 (3)
Zona de Protecção Especial da Ponta das Contendas 0,92 km2 (3)

Fontes: 
(1) SIG-OT com base na Carta Militar à escala 1:25.000 do IGeoE 2000;
(2) SIG-OT com base na Carta Militar à escala 1:25.000 do IGeoE 2000 e nos Censos 2001 (INE);
(3) SIG-OT com base na Cartografia disponibilizada pela DRA.

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